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传说中的“特斯拉坟场”:苹果到底打算怎么造车?

2018-09-04 13:22:24 章涟漪 汽车之家

特斯拉坟场,苹果造车,泰坦项目
图片来自“123rf.com.cn”

什么叫造车?拥有工厂,还是具备技术?今年8月初,苹果市值达到1万亿美元,成为美国上市公司中估值最高企业后,有关苹果公司要造车的新闻再一次刷爆眼球,甚至一度传出“苹果汽车8月底小批量送样”的消息。然而转眼8月过、9月至,我们依然未能一睹苹果汽车的“真容”,也没有准确证据证明苹果想要造一台完整的车。不过9月12日,今年的苹果秋季发布会即将到来,在发布新iPad Pro等产品的同时,不知苹果是否会透露更多汽车相关的消息。让我们在这场IT界盛会到来之际,盘点一下苹果近年在造车领域动作,尽可能的了解苹果造车路。

几经波折,汽车领域布局决心不变

苹果造车的野心最早或在2007年就已可窥探。当年,乔布斯将公司名称从Apple Computer更名为Apple,开始其业务扩展之路,彼时乔布斯对汽车行业已经表现出强烈的兴趣,并曾表示“我们(苹果)有平台去设计好一辆车”。然而直至2011年乔老爷子去世,苹果的汽车项目也没有能够上线。

三年后的2014年,Apple Titan(泰坦)项目正式成立,苹果汽车业务开始。苹果汽车研究实验室位于美国库比蒂诺苹果公司总部附近,并开始大规模招募软件工程师、汽车工程师甚至火箭科学家等,有“苹果工业设计灵魂”之称的Jonathan Ive也加入其中,负责把控车辆审美,团队一度超过1000名员工。

按照规划,苹果最初目标是从零开始,像当初设计开发iPhone一样,打造出一辆能够颠覆汽车行业的产品,包括实现车门的自动化,彻底反思汽车内饰应该包含哪些设计、不包含哪些东西等。例如,怎么实现静音车门,没有方向盘和油门的情况下内饰怎么设计,怎么把AR/VR设备放到车里,甚至还准备重新设计一款更美观的激光雷达等,当时计划新车于2019年亮相。

然而项目起步不久就遇到了阻碍,2015年底苹果团队内部出现不和,在整体理念、基础零部件设计和制造上都存在许多问题。苹果前汽车项目负责人史蒂夫·扎德斯基团队想要开发一辆半自动驾驶汽车,就像支持Autopilot自动驾驶功能的特斯拉汽车一样,但是苹果首席设计官乔纳森·艾维领导的另一阵营极力推崇全自动驾驶平台。此外,汽车操作系统“CarOS”是苹果内部存在争执的另外一个话题。一些人想要使用苹果自主编程语言Swift开发CarOS,而另外一些人想要使用C++。随着两大阵营分歧难以弥合,该项目开始从内部瓦解。

随后苹果资深高管鲍勃·曼斯菲尔德掌管“泰坦”项目,并将团队缩减,重新专注于开发软件和支持解决方案。苹果CEO蒂姆·库克在接受采访时也证实称:“我们目前聚焦在自动驾驶系统上,这是我们认为非常重要的核心技术。”他表示:“苹果将会更多地专注在自动驾驶系统的开发上,而不是生产贴有苹果标识的汽车。”

尽管如此,苹果并没有放弃造车的消息还是不断传出,那么这些年苹果在造车领域到底已经有哪些动作?

车载/地图,或是苹果自动驾驶领域法宝

苹果已经在车辆软件领域布局研发是无可争议的,主要表现在CarPlay车载服务、苹果地图,以及自动驾驶系统研发等。

苹果最初希望通过发布CarPlay车载系统,抢占传统汽车智能化的市场,进军车联网行业。CarPlay车载系统在2014年发布,它能够实现把iPhone上的信息转移到汽车前置屏幕上。凭借与奔驰、宝马、沃尔沃等各大汽车制造商合作,以及自身图标大、交互流畅等优势,CarPlay车载系统市场普及度不断扩大。

实现将iOS设备与车载显示屏实现无缝连接的CarPlay,被视为苹果公司进军车联网行业的前端。可以预见,在车联网时代,汽车企业与科技企业合作趋势将会进一步加强,苹果也不会放弃在这一领域的开发。

此外,在车联网领域苹果公司还有另外一大法宝:地图。虽然苹果将会在今年秋季发布iOS 12的Carplay中开放更多第三方地图和应用,但苹果同样会推出其重新打造的Apple Maps地图服务。在过去的四年里,苹果一直在“从头开始”建设其地图绘制技术,地图数据收集也选择派出配备传感器的数据采集车,来往于多个城市收集地图,而不依赖第三方数据提供商,这也是苹果地图自2012年推出以来最大的“改革”,据苹果高级副总裁Eddy Cue介绍,相比此前公司将从几个方面对苹果地图加以改善:一是提高准确性;二是提高时效性,而不是等待用户告知更新信息。

对无人驾驶车来说,除了车身零件、雷达、摄像头外,驾驶系统和高精度地图也是不可或缺的关键。苹果在车载系统和地图领域布局,为其自动驾驶车提供了更多的可能,使其能够进行更加精确的测验。

相比深耕该领域十年的Waymo等来说,苹果在自动驾驶领域还属于“新兵”。该项目第一次在公众视野出现是在2016年年末,当时苹果递交给美国交通管理部门一封信,试图说服管理部门放松对自动驾驶测试的限制,信中首度公开承认其正在研发自动驾驶汽车。

2017年,苹果获得了美国加州测试自动驾驶汽车的许可,并发布了首份自动驾驶汽车研究成果——一套能更轻松探知路上行人的软件系统。目前苹果公司有60多辆测试车在加州测试,仅次于通用汽车旗下的无人驾驶子公司Cruise,该公司拥有104辆无人驾驶测试车。已知的是,苹果60多辆测试车中有三辆2015年款雷克萨斯RX450h,共有6名测试人员全天候待命,不仅是样车制作以及自动驾驶,苹果在车载系统CarPlay、驾驶员体征测试系统,以及车窗全屏HUD抬头显示等多个领域,也在不断进行研发,并申请专利。有分析师称,苹果的自动驾驶系统,最早将会在3年至5年内完成。

苹果在自动领域布局一直较为神秘,除了上述信息外,外界很难了解进一步消息。但今年7月,由于把涉嫌盗取商业机密的华人员工张小浪告上法庭,苹果被动披露了更多新进展。报告中显示,在苹果13.5万名员工中,大约有5000人(约3.7%)为苹果自动驾驶项目工作,其中2700名为核心雇员;苹果自动驾驶项目有软件和硬件两个不同的实验室并已经有了实体电路板。

5000人团队、软件硬件同时研发,苹果自动驾驶布局不可小觑。库克曾介绍称,苹果最大的目标是让产品慢慢渗透到人们生活的方方面面。这或可以理解为,通过CarPlay、自动驾驶系统打造苹果智能出行生态系统。

专利/挖人,硬件领域苹果并没有放弃

一辆车不能只靠软件,硬件领域其实苹果也有动作。

造车要先有人,苹果公司今年8月初宣布,7月刚刚卸任特斯拉公司工程高级副总裁的道格·菲尔德将重返公司,这也是此次苹果造车传闻再次喧嚣尘上的原因之一。

事实上,近日来到苹果的并非道格·菲尔德一人,前特斯拉汽车工程前副总裁克里斯·波利特、机械工程经理大卫尼尔森、高级动力总成测试工程师约翰爱尔兰等相继加入苹果公司。此外,苹果从特斯拉招到的员工还包括Autopilot、QA、传动系统、机械设计、固件等领域的工程师。大批汽车硬件领域高端人才的引进,苹果只是想研发自动驾驶?

此外,在动力电池核心零部件领域,苹果也是消息频频。最早在2015年初,美国电池制造商A123 Systems诉讼苹果大举挖角该公司的员工;2016年8月,有消息称苹果已与一家韩国电池公司签署保密协议,致力于动力电池研发,其开发的圆柱形锂离子电池采用了空芯专利技术(因为化学反应,电池内部会生成大量热量,大量电池单元的堆放排列会导致电池中部热量剧增,空芯电池则利用中空特点改善电池内部的空气流通,从而解决内部散热问题),中空尺寸达2英寸(约5cm),并且可以在无需焊接的情况下进行串联或者并联;2017年又有消息指出,苹果与宁德时代正在动力电池领域进行合作。动力电池方面消息不断,也是外界猜测苹果在造车的原因之一。

此外,苹果造车还有多项专利佐证。近日,苹果被曝光两项关于汽车方面专利。第一项专利名为“带有非线性轨道的可移动顶盖”,它描述了一个使用多条轨道来滑动车顶顶盖的天窗系统;第二项专利是“动态座椅系统的触觉反馈”,它探索了车辆通过座椅来向乘客提供事件通知的方式,苹果建议利用座椅本身来向用户发出诸如防止偏离车道的提醒,而不是通过哔哔声和视觉提示来提醒,此前也有一些车企在这些方面进行过尝试,比如凯迪拉克的ESS主动安全系统就带有座椅震动预警功能。当然,我们有理由相信苹果的触觉反馈系统会更加的智能。

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苹果公司在汽车领域相关专利

从上述信息来看,苹果在汽车领域绝不仅仅只是想要开发一套系统,而是希望全方位去重新定义汽车。

全文总结

从2014年左右启动开始,苹果造车项目起起伏伏,已经走过4年左右时间,处于合理的新车研发周期,这也是近日频频有关于苹果汽车送样消息传出的原因,不过截至目前我们没有看到汽车样貌,也没有更多苹果汽车工厂消息。

有观点认为,苹果汽车或选择iPhone生产模式,即通过其他工厂组装造车,贴上苹果标签即可,但与手机不同的是,汽车上非感知的部分极其复杂,感知和非感知之间的集成也非常难,苹果想要通过该方式风险不小;另有观点认为,苹果或选择将设计开发的汽车生态系统授权给其他汽车公司生产,毕竟现在这种模式并不少见,这或是苹果汽车最快速与大家见面的方式。

这么看起来,或许短时间内,苹果确实还不会进入汽车生产和销售领域,毕竟特斯拉这样的头号新势力车企还未能实现盈利,苹果断不会匆匆进入,但拥有软硬件研发的苹果公司,想要造一辆完整的车看起来也并非难事,可能只是迟早问题。

 


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